Le Covid-19 a permis de révéler les fractures de nos marchés du travail. Le district du textile situé à Leicester ne fait pas exception à la règle. Alors que le Royaume-Uni assouplit les mesures de confinement, Leicester est la première ville britannique à faire face à un confinement local, après une augmentation des cas de coronavirus. Ce pic a été associé à l'industrie textile de la ville, qui a continué à fonctionner tout au long de la pandémie.

Le géant de la mode rapide Boohoo Group Ltd, qui était auparavant une entreprise valorisée à 5 milliards de livres sterling et qui dominait l'industrie locale, fait maintenant face à une enquête sur des accusations d'esclavage moderne. Selon les estimations, 75 à 80 % de la production de vêtements de la ville ont été vendus au Boohoo Group, qui possède également les marques Nasty Gal et PrettyLittleThing.

Bien que les conditions de travail précaires des ateliers clandestins britanniques n'aient été que récemment mises en lumière par les médias, plusieurs études ont démontré qu'avant la crise COVID-19, les abus, le sous-paiement des travailleurs et les plaintes pour non-paiement des congés payés étaient monnaie courante. Une étude de Hammer et Plugor (2016) a montré que le Royaume-Uni a progressivement transféré la production de vêtements du Sud global vers les Midlands de l’Est et surtout vers la ville de Leicester. L'étude a confirmé que les Midlands de l’Est étaient le plus grand centre d'approvisionnement du Royaume-Uni, représentant près d'un tiers du chiffre d'affaires réel de l'industrie.

Un rapport publié en 2015 par l'université de Leicester a apporté un éclairage supplémentaire sur l'exploitation et les violations généralisées du droit du travail dans l'industrie textile britannique. Cette étude a révélé qu'il y avait déjà environ 11 700 travailleurs dans le secteur en 2010. Entre 75 et 90 % de la main-d'œuvre était payée à peine 3 livres sterling l'heure alors que le salaire minimum légal britannique pour 2010 a été fixé à 5,93 livres sterling et le living wage à 7,85 livres sterling l'heure. Aujourd'hui, la situation n'est pas différente, car plusieurs sources indiquent que le salaire horaire ne dépasse souvent pas 3,50 £. Le rapport de 2015 a également fait état de normes de santé et de sécurité insuffisantes, de menaces, d'humiliations non motivées, de refus de pauses toilettes et de l'inexistence de contrats de travail. En outre, il semble que les travailleurs de l'habillement soient en majorité des femmes et qu'ils soient principalement issus de communautés de migrants indiens, pakistanais et bangladais ou originaires d'Europe de l'Est.

Une enquête menée par Labour Behind the Label, corroborée par le Guardian et le Sunday Times, a révélé que les travailleurs, au cours de la récente pandémie, ont été priés de continuer à coudre malgré les foyers de coronavirus dans plusieurs ateliers clandestins. Des enquêtes sur l'ensemble de l'industrie de la confection à Leicester sont en cours et Boohoo Group Ltd est confronté à de graves accusations d'esclavage moderne.

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Crédit photo : Alex Andrews